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Manejo de los plásticos

Actualmente, el uso de los plásticos es tan común y variado que consideramos que han estado con nosotros desde siempre y esto, no es así. Si bien a lo largo de la historia del hombre se han empleado elementos naturales que tienen las propiedades físicas de los plásticos, Alexander Parkes en 1856 crea la parkesina a partir de la mezcla de nitrocelulosa, alcanfor, alcoholes y aceites, que dieron paso a la elaboración del primer plástico: el celuloide.

En Estados Unidos en 1860 John Hyatt, quien participó en una convocatoria para elaborar bolas de billar que no fueran de marfil, crea el celuloide, material que dió inicio a la industria cinematográfica, patentando el proceso en 1872.

En 1907, Leo Baekeland inventó la baquelita, el primer plástico termoestable y en la década de los 1930s se creaban los primeros polímeros modernos.


¿De donde provienen los plásticos?


Los plásticos se producen principalmente del petróleo, el 6% de la producción de petróleo que pasa por las refinerías se emplea para la industria del plástico, pero también se utilizan algunos elementos vegetales como las resinas.

Para elaborar los plásticos se requiere:

  • Materia prima: Resinas vegetales y derivados del petróleo

  • Agua: Si bien la cantidad de agua requerida para producirlo varía por el tipo de plástico, en general se usa menos agua que para producir papel, por ejemplo, se requieren 220 litros para producir 1000 bolsas de plástico, contra 3800 litros que se requieren para producir el mismo número de bolsas de papel.

  • La síntesis de los polímeros: Proceso mediante el cual las moléculas simples, iguales o diferentes, reaccionan entre sí por adición o condensación y forman otras moléculas de peso doble, triple, etcétera.

  • Los aditivos: compuestos que se agregan para mejorar su resistencia y estabilidad.

  • El acabado y diseño: estructura y forma final al producto terminado, dependiendo del uso al que se destinará.

Los plásticos tienen poco peso, no tienen color o muy poco (lo que permite incorporar el color deseado en las piezas finales) y tienen gran resistencia a la degradación ambiental.


Estas propiedades de los plásticos, han hecho que se utilicen en diferentes industrias y productos que utilizamos día a día. Hoy, es imposible encontrar algún aparato o máquina que no contenga piezas de plástico. Vehículos, teléfonos, computadoras, videojuegos, bocinas, estéreos, electrodomésticos, herramientas, en fin, prácticamente todo lo que utilizamos hoy, tiene piezas o componentes de plástico y esto se debe a que además de practicidad, disminuye el costo de su elaboración y ayuda a disminuir el peso del producto terminado, por ejemplo en los vehículos, el uso de fibra de vidrio y componentes plásticos los han hecho más ligeros y con ello, además de la incorporación de nuevas tecnologías en motores, se ha logrado eficientizar el gasto de los combustibles.


Mal uso


Los problemas que se tienen con los plásticos son, en primer lugar, el mal uso que se ha hecho de ellos y en segundo el mal manejo de los desechos en las casas e industrias.

El mal uso del plástico se presenta principalmente en aquellos que se destinan a un solo uso, refiriéndonos a las bolsas y los empaques, que se utilizan una sola vez.

Las bolsas de polipropileno, que se entregan para llevar los artículos que uno compra en cualquier establecimiento, terminan en los vertederos de basura muchas veces sin ser reutilizadas, además el material cada vez se fue haciendo más delgado, ocasionando que éstas se rompan en el primer uso y ya no se puedan reutilizar.


En el mejor de los casos, estas bolsas normalmente se utilizan para recolectar toda la basura generada en las casas, empresas y negocios, terminando, a final de cuentas, en los vertederos.


Estas bolsas, al ser un producto muy ligero y que se rompe fácilmente, es muy propenso a ser dispersado por corrientes de aire y de agua, contaminando visualmente los espacios, tapando las coladeras, alcantarillas y tuberías, ocasionando encharcamientos.


El uso de los plásticos para empaque, también ha generado un abuso en su manejo. La propiedad de no tener color y ser transparente, brinda la ventaja de que permite ver el producto y el comprador pueda conocerlo sin necesidad de abrir el empaque, pero muchas veces estos empaques son termoformados y adoptan la forma del producto. El asunto con este tipo de empaque es que generalmente son rígidos o semirígidos, lo que ocasiona que al extraer el producto, el empaque se rompa y no pueda ser reutilizado.


Otro ejemplo del mal uso de los empaques, es cuando encontramos frutas peladas, en contenedores de plástico de forma individual, cuando no es necesario, ya que la misma cáscara del fruto es su cobertura natural, que mantiene en buen estado la fruta por más tiempo, al retirarla, es más factible que la fruta se eche a perder más rápido, generando un desperdicio de comida y un empaque más que va a la basura.


Otro problema en materia de empaque, es que frecuentemente encontramos productos con un sobre empaque. El sobre empaque es cuando un producto lleva más empaques de los necesarios, como por ejemplo: muchos productos son empacados individualmente y se vuelven a empacar estos empaques individuales en otro empaque más grande, que a su vez, se empacan en otro más grande, terminando un producto individual envuelto en varios empaques.


Otro uso que se ha dado a los plásticos, son los sellos de garantía en muchos envases y productos. Por seguridad, estos sellos se utilizan una sola vez y al romperlo, el sello termina en la basura.


El segundo problema, no sólo con los plásticos, es el mal manejo de la basura y la falta de conciencia ambiental de las personas, que, al no reciclar o disponer adecuadamente los residuos sólidos que se generan en su casa o lugar de trabajo, hacen que las bolsas, empaques y productos de plástico (junto con otros desechos) terminen en las calles, lotes baldíos, calles o sitios no adecuados y luego sean arrastrados por las lluvias a las alcantarillas y drenajes, terminando en los ríos, playas y océanos.


Por un lado, la falta de plantas de reciclado y procesamiento de desechos sólidos, y el ineficiente sistema de separación de los mismos, generan que día a día se lleven a los rellenos sanitarios, toneladas de basura que en general se compone de empaques, bolsas, plásticos de toda índole, papel, cartón, desechos orgánicos y otros tantos materiales que, si se manejan adecuadamente, se podrían reciclar o reutilizar, haciendo que la cantidad de basura en los rellenos sanitarios disminuyera considerablemente.


Manejo adecuado del plástico


Si bien es cierto que al día de hoy el uso de las bolsas plásticas está siendo reemplazado por disposiciones oficiales, no quiere decir que con ello se maneje adecuadamente este tipo de productos.

Como ya se mencionó, el problema real no es la existencia del plástico, es el mal uso que se ha hecho de él. Los plásticos, al ser resistentes a la degradación ambiental, pueden ser excelentes elementos para utilizarse en casa o en el trabajo, las bolsas plásticas, además de ser contenedores de basura, pueden ser muy útiles para organizar nuestras herramientas, clavos, tornillos, tuercas, empaques, piezas pequeñas, en fin, se les pueden dar muchos usos, incluyendo como contenedores para plantas y hortalizas.


Las botellas plásticas se pueden reutilizar como macetas o para contener agua, jugos o líquidos o materiales diversos, y así evitar que terminen en las calles, coladeras o rellenos sanitarios.


También, muchos plásticos se pueden reciclar para producir otro productos diferentes al original. Consulta en tu localidad si existen centros de acopio de estos materiales, en los que, incluso, te pueden pagar una cierta cantidad monetaria por recibirlos. Para llevar a estos centros de acopio, las botellas y el material que lleves debe estar limpio.


Procura no adquirir plásticos de un solo uso, y cambia tus bolsas plásticas por bolsas de tela, si puedes llevar contenedores para comida cuando compres comida para llevar, es mejor, así se evita el uso de empaques de un solo uso.


Platicaremos más a profundidad en otro post dedicado al manejo de la basura en casa.


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